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Luang Prabang

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A pesar de ser el principal destino turístico del país, la pequeña ciudad de Luang Prabang sigue manteniendo su tremendo encanto al que dan vida el hacer cotidiano de cientos de monjes y una colorida población multiétnica. Con  docenas de templos budistas entremezclados con armonía con construcciones coloniales y un entorno natural exuberante, la ciudad es Patrimonio de la Humanidad en el año 1995.

 

Descripción

Luang Prabang, con una población aproximada de 100.000 habitantes, es la capital de la provincia del mismo nombre, y está situada en el norte de Laos, a orillas del río Mekong, a  unos 425 km al norte de Vientiane. Hasta la toma de posesión comunista en 1975, fue la capital del reino de Luang Prabang,  y sede del gobierno del Reino de Laos. Luang Prabang es un ejemplo excepcional de la exitosa fusión entre la arquitectura tradicional y las estructuras urbanas creadas por las autoridades coloniales europeas durante los siglos XIX y XX. Su extraordinario paisaje urbano, muy bien conservado, ilustra una etapa clave de la mezcla de dos tradiciones culturales diferentes.

La ciudad está situada en una península formada por el río Mekong y su afluente, en una cuenca rodeada de colinas de piedra caliza que dominan el paisaje. Según la leyenda, el Buda sonrió cuando descansó aquí por un día durante sus viajes, profetizando que un día sería una ciudad rica y poderosa. Lo cierto es que a la ciudad se le conocía como Xiang Dong Xiang Thong (Ciudad de Oro) desde 1357, cuando se convirtió en la capital del poderoso reino de Lan Xang, cuya riqueza e influencia se atribuyen a la ubicación de su capital en una encrucijada de la Ruta de la Seda, así como el centro del budismo en la región.

Siguió siendo la capital del reino hasta 1560, cuando este título pasó a manos de Vientiane. Fue en ese momento cuando recibió un nuevo nombre, Luang Prabang, en recuerdo de la famosa imagen de Buda traída desde Camboya como un regalo de la monarquía jemer. A la muerte del rey Sourigna Vongsa, en el año 1694, se inició una grave crisis política que provocó que el reino de Lan Xang fuera dividido en dos reinos independientes, el de Vientiane y el de Luang Prabang, y luego en tres, con la creación del reino de Champasak. Desde entonces, la monarquía de Luang Prabang quedó muy debilitada y debió pagar tributos a diversas monarquías vecinas, hasta que se vio forzada a pedir ayuda a los franceses en 1887.

Los franceses permitieron que Laos mantuviese la monarquía de Luang Prabang, periodo en que se levantaron edificios y mansiones de ladrillo y yeso que dan a la ciudad su aspecto colonial, pasando a ser un destino preferido por los colonos franceses. Sin embargo, durante el gobierno revolucionario de Pathet Lao la ciudad vivió un agudo proceso de decadencia y despoblación, estado en el que se encontraba en el año 1989 cuando Laos se abrió finalmente al turismo. La declaración de Patrimonio de la Humanidad en 1995 ha tenido un papel fundamental en la conservación  y la mejora de la arquitectura histórica.

Que ver

Luang Prabang cuenta con muchos atractivos que visitar, tanto sitios naturales como históricos. Entre los sitios turísticos naturales, no lejos de la ciudad se encuentran las cataratas de Kuang Si y las cuevas de Pak Ou, donde también es posible dar paseos en elefante. En la ciudad existen muchos ejemplos de arquitectura colonial de gran interés, y una cantidad tan grande de templos que resulta imposible intentar mencionarlos a todos. Entre los sitios históricos más importantes se encuentran:

Ho Kham, Museo del Palacio Real: Situado a orillas del Mekong, de manera que los visitantes importantes se pudieran bajar justo frente a su entrada, este peculiar palacio fue construido por los franceses en 1904,  como residencia del rey Sisavang Vong y su familia. Su interior alberga obras de arte, regalos diplomáticos de diversa procedencia y recuerdos de la época monárquica, además del Pha bang, la imagen de Buda regalada por el imperio jemer al rey Fa Ngum en 1359 (otros relatos dicen que la recibió su sucesor, el rey Visoun en 1512). De aleación de oro, plata y cobre, la estatua mide 83 cm y pesa más de 50 kilos.

Wat Xieng Thong: En el extremo norte de la península, a poca distancia del río,  este templo es sin duda el más impresionante de la ciudad. Construido a partir del año 1560, junto al Wat Mai Suwannaphumaham, fue el único en salvarse del saqueo de los chinos haw Bandera Negra en 1887. Es un ejemplo de la arquitectura clásica de Luang Prabang y su interior alberga numerosas tesoros de arte religioso y arquitectónicos de gran valor y belleza.

Wat Mai Suwannaphumaham: Construido en 1821, este templo fue durante muchos años la residencia del Sangkharat, el patriarca supremos del budismo laosiano.

Excursiones de día

Desde Luang Prabang es posible organizar varias salidas de día, cuyo principal interés son los paisajes naturales y las aldeas de las diversas tribus de las montañas que habitan en la zona. Las principales excursiones son:

Cuevas de Pak Ou: Situadas a unos 25 km en barco desde la ciudad, en la desembocadura del río Nam Ou, se encuentran estas dos cuevas repletas de imágenes de Buda de todos los tamaños y estilos. La más baja de ellas es accesible desde el río, mientras que a la siguiente se accede mediante unas escaleras, y requiere de iluminación artificial.

Tat Kuang Si: A 32 km al sur de la ciudad, este bonito lugar cubierto de una frondosa vegetación alberga una cascada de varios niveles que forma una serie de pozones de aguas turquesas aptas para el baño.

Alojamiento

Para la estancia en Luang Prabang, Discover East recomienda los siguientes alojamientos:
Categoría Deluxe: Luang Prabang View y La Residence Phou Vao
Categoría Superior: Le Palais Juliana
Categoría Estándar: Ancient Luang Prabang

Además, para los que prefieren la tranquilidad y un contacto más intimo como la naturaleza y las tribus de las montañas del norte de Laos, Discover East recomienda el Kamu Lodge, situado a unas tres horas río arriba desde la ciudad (30 km).

Datos Prácticos

Cómo llegar
Por aire: Luang Prabang es servida por el aeropuerto internacional de Luang Prabang con vuelos sin escala a Phongsaly, Vientiane y Xieng Khuang (Phonsavan). Fuera de Laos, los vuelos sin escala abarcan a Bangkok y Chiang Mai en Tailandia, Siem Reap en Camboya y Hanoi en Vietnam.
Por tierra: Luang Prabang está vinculada por la Ruta 13 con Vang Vieng y Vientiane, y la frontera con Camboya, mientras que la Ruta 1 la une con Muang Xay.
Por agua: El Mekong en también una importante vía de transporte. Los viajeros provenientes de Chiang Khong pueden cruzar al pueblo fronterizo de Huay Xai, desde donde un barco lento tarda dos días de viaje hasta Luang Prabang, por lo general con una parada a dormir en Pakbeng. Una excelente opción para hacer este trayecto de navegación por el río es el crucero Luang Say.

Mejor temporada
La mejor época del año para visitar Luang Prabang es entre Octubre y Marzo, cuando las temperaturas son más agradables.